Viterbo : 10 choses à découvrir dans cette ville italienne

De l’origine étrusque au Moyen Âge : Viterbo, la célèbre cité papale au cœur de la Tuscia, est une découverte continue, entre nature et architecture, religion et histoire. Découvrons ensemble les étapes incontournables de ce village enchanté.

Historiquement connue comme « la ville des papes », Viterbo est la capitale du nord du Latium, une région riche en trésors à découvrir et à explorer appelée Tuscia. La ville, entourée de murs, possède la plus grande vieille ville médiévale d’Europe. Un village suspendu dans le temps, à mi-chemin entre Rome et la Toscane, entouré de quartiers médiévaux, de sites archéologiques et de zones thermales. Quels sont les points d’intérêt à Viterbo qui valent vraiment la peine d’être visités ?

Le centre historique monumental

Alors, que voir à Viterbo lors d’un court séjour ? La ville des Papes, d’ancienne origine étrusque, est réputée pour son centre historique rempli de places charmantes, de palais majestueux, de fontaines élégantes et d’éléments architecturaux raffinés.

Piazza del Plebiscito, le centre administratif et politique de la ville, où se trouvent les bureaux municipaux et la préfecture. La place est le cœur Renaissance de la capitale du Latium, avec le célèbre Palazzo dei Priori qui vous fascinera par ses pièces décorées de fresques, la fontaine du XVIIe siècle située dans la cour intérieure et les nombreux sarcophages étrusques.

Piazza del Gesù, une place médiévale caractéristique avec une église romane, la tour Borgognone et la fontaine monumentale.

Piazza della Morte où se trouve l’une des plus anciennes fontaines médiévales de la ville, datant du milieu des années 1200, avec sa forme en fuseau caractéristique. Sur cette place se trouve également l’accès au Viterbo souterrain, un réseau de tunnels creusés dans le tuf. Le nom macabre de la place semble faire référence aux exécutions de l’époque médiévale. En réalité, l’origine du nom remonte au XVe siècle, lorsque la confrérie de l’oraison et de la mort s’est établie à côté de l’église voisine de San Tommaso, qui se chargeait de donner une sépulture décente aux cadavres abandonnés dans les campagnes.

Le complexe du Colle del Duomo, auquel on accède en traversant un pont de pierre, renferme la cathédrale avec son clocher bicolore et le monument emblématique de la ville, le Palazzo dei Papi. Viterbo était un siège papal à partir du treizième siècle. En 1257, Alexandre IV décide de transférer la Curie papale dans la capitale de la Tuscia, en raison de l’hostilité du peuple et de la bourgeoisie romaine. L’agrandissement du palais a été organisé et supervisé par le Capitano del Popolo Raniero Gatti, qui a également construit la salle du Conclave. La Loggia dei Papi, en revanche, a été construite en 1267 grâce au Capitano del Popolo Andrea Gatti, pendant le pontificat du pape Clément IV. Le Palais des Papes présente deux faces très différentes : l’une est imposante et domine la vallée du Faul, l’autre domine la place et semble plus harmonieuse.

Le quartier de San Pellegrino, le cœur médiéval de Viterbo

La salle du Conclave donne sur les deux côtés et peut être visitée en accédant à la place par un escalier. En descendant les escaliers, vous découvrirez, dans toute sa splendeur, la Loggia delle Benedizioni, où le Pape avait l’habitude de regarder, en sortant de la salle du Conclave. En 1325, le toit et le complexe d’arches se sont effondrés, laissant la loggia ouverte. Au centre de la Loggia, vous rencontrerez une autre des nombreuses fontaines qui enrichissent Viterbo, datant du XVe siècle et décorée des symboles de la famille Gatti.

Le quartier médiéval le plus intact et le plus étendu d’Europe, San Pellegrino, est le cœur battant de la ville. On peut y accéder en traversant la Piazza San Carluccio. Vous pourrez y admirer des trésors architecturaux uniques tels que les profferli, c’est-à-dire les escaliers extérieurs en pierre qui permettaient d’accéder aux maisons, situées à l’étage supérieur, depuis les boutiques, situées à l’étage inférieur. Une autre particularité de ce charmant quartier est le « richiastro », une cour de service entourée de plusieurs maisons.

Les maisons en forme de pont qui relient deux bâtiments séparés par une route donnent à cette partie de la ville un aspect de conte de fées. Les tours, érigées à des fins défensives, s’élèvent au-dessus de la place, majestueuses et raffinées. Tous les bâtiments, y compris le pavage, ont été construits avec du peperino, une pierre d’origine volcanique d’une couleur gris foncé caractéristique, donnant au quartier historique un aspect homogène et harmonieux.

Ne manquez pas l’église San Pellegrino de 1045 avec sa façade néo-gothique, ses lignes élégantes et les fresques à l’intérieur, dont l’Annonciation du XVe siècle. L’un des plus beaux édifices de la Viterbe médiévale est le Palazzo degli Alessandri : articulé sur trois étages, la structure du treizième siècle et rénové par la suite, est caractérisée par un profferlo typique et une façade embellie par des fenêtres spéciales.

La maison et le monastère de Santa Rosa, la sainte patronne de la ville

Le monastère de Santa Rosa, patronne de la ville, est situé près de la maison où la sainte est née. À l’intérieur, vous trouverez des parchemins, des tables, des pièces décorées de fresques, des cours et des objets qui vous raconteront l’histoire de la sainte patronne de Viterbo, une femme de 1200 ans qui a accompli de nombreux miracles. Son histoire a quelque chose de prodigieux : bien que la Sainte soit née sans sternum, elle a vécu jusqu’à l’âge de 20 ans. Son corps est conservé, toujours intact, dans le monastère qui lui est dédié, bien qu’un incendie ait brûlé la boîte en bois dans laquelle il était conservé.

Ceux qui ont la chance de se rendre à Viterbo le 3 septembre pourront assister à l’événement annuel du Transport de la Machine de Santa Rosa. La cérémonie est répétée sans interruption chaque année depuis 1258 et, pour cette raison, elle a été inscrite sur la liste des biens immatériels de l’humanité par l’UNESCO. La « machine » part de la Piazza Fontana Grande, près de l’église de San Sisto.

Pour fêter le saint patron, une centaine d’hommes appelés Facchini di Santa Rosa, portent sur leurs épaules une « machine » de 30 mètres de haut et de 5 tonnes, en souvenir de la translation du corps de Santa Rosa.

Les jours précédant l’événement religieux, d’autres célébrations spectaculaires sont organisées, comme la parade historique, au cours de laquelle vous verrez une centaine de personnages vêtus de vêtements de différentes époques, du Moyen Âge au début du XXe siècle. Vous pouvez également participer à d’autres traditions historiques et religieuses, comme le tour des sept églises, le transport du cœur de Santa Rosa et le défilé de la Minimacchine, portée sur les épaules d’enfants vivant dans différents quartiers de la ville.

L’église de Santa Maria Nuova et Gonfalone, art médiéval et baroque

L’église de Santa Maria Nuova, comme mentionné dans cet article d’Ansa Viaggi Art consacré aux églises de Viterbo, est considérée comme la plus belle de Viterbo car elle est riche en fresques médiévales. Lieu de culte pour les citoyens les plus riches de Viterbo au Moyen Âge, vous y trouverez des chapelles avec des fresques et des statues. A noter également le plafond de l’église, composé de centaines de carreaux de terre cuite, rigoureusement peints. À côté de l’église, on trouve le cloître des Lombards et la plus petite crypte de la province qui contient des fonts baptismaux.

La Chiesa del Gonfalone, dédiée à San Giovanni Battista, est un exemple extraordinaire d’art baroque : ses plafonds et ses murs sont couverts de fresques avec des peintures datant des XVIIe et XVIIIe siècles, dont la particularité est de créer des effets optiques spectaculaires. Peu de gens savent qu’à l’intérieur de l’église, il est possible d’admirer les tableaux du peintre officiel du Roi Soleil, Louis XIV.

Musée national étrusque, les chefs-d’œuvre étrusques et les tombes des papes

Situés tous deux sur la Piazza della Rocca, l’une des places les plus impressionnantes de la ville, ces deux chefs-d’œuvre valent certainement le détour. Le Musée national étrusque est l’un des plus importants musées archéologiques sur le peuple étrusque. Il est situé à l’intérieur de l’ancienne Rocca Albornoz, construite en 1300 et restaurée ensuite par Bramante.

Le musée est construit sur trois étages ; la section, peut-être, la plus intéressante est celle du rez-de-chaussée où vous pourrez visiter le site d’Acquarossa où vous découvrirez les vestiges des palais nobles, datant des sixième et septième siècles avant Jésus-Christ. Par ailleurs, si vous vous intéressez aux trouvailles étrusques, vous pourriez également être intéressé par cet article sur le musée étrusque de Vetulonia.

Au premier étage se trouvent les statues des Muses qui décoraient le théâtre romain de Ferento, dont le site archéologique est situé à 8 km de la ville. En visitant le musée étrusque, vous serez fasciné par les magnifiques mosaïques des anciens thermes de Musarna.

Au dernier étage du bâtiment, on trouve des objets funéraires étrusques et une découverte très précieuse, la Biga di Castro, l’une des trois existantes au monde. Depuis la belle loggia ouverte donnant sur la place, vous pouvez profiter d’une belle vue sur la ville.

La basilique de San Francesco

À côté du musée, toujours sur la Piazza della Rocca, se dresse la basilique de San Francesco. Avant de la visiter, prenez quelques instants pour photographier la fontaine Renaissance qui orne la place. L’église de San Francesco est une basilique romane, construite à partir de 1237 et restaurée après la guerre. À l’intérieur, vous trouverez les tombes des papes Clément IV et Adrien V, datant de la fin des années 1200. Avec ses mosaïques, ses sculptures et ses marbres, l’église de San Francesco est un symbole important de l’art médiéval à Viterbo.

Après avoir quitté l’église, vous pourrez faire une pause sur le Corso Italia, dans l’un des bars historiques les plus importants d’Italie, le Gran Caffé Schenardi, fréquenté dans son histoire séculaire par des papes, des personnages historiques importants comme Giuseppe Garibaldi et Guglielmo Marconi et des réalisateurs de renommée internationale comme Orson Welles et Federico Fellini.

La Trinité et le Cloître Renaissance, lieux de culte de la ville

L’église et le cloître de la Sainte Trinité est un complexe architectural d’une immense valeur artistique. L’église est connue sous le nom de Madonna Liberatrice car on raconte qu’au XIVe siècle, la Vierge de la Sainte Trinité est apparue dans le ciel de la ville pour la libérer des forces obscures. L’icône de la Madone est conservée à l’intérieur de l’église et vénérée par de nombreux pèlerins. Après l’événement miraculeux, l’église a été assiégée par la présence de dévots, rendant nécessaire une restauration complète de la structure. Pour cette raison, l’église présente des éléments baroques et néoclassiques.

Attaché à l’église se trouve l’un des plus beaux cloîtres Renaissance de la région, orné de fresques relatant la vie de Saint Augustin.

Les installations thermales, les eaux prodigieuses de Bagni di Viterbo

En plus d’être une charmante ville médiévale, Viterbo se distingue par ses sources thermales, connues pour leurs propriétés curatives. Les installations thermales de la ville étaient une destination populaire depuis l’Antiquité, d’abord par les Étrusques, puis par les Romains, qui ont construit autour d’elles de beaux bâtiments pour les familles nobles. Le long de l’ancienne Via Cassia, il est encore possible de voir les traces des anciens thermes romains.

Les eaux prodigieuses de la ville font partie intégrante de l’histoire de Viterbo : ses effets curatifs ont profité à de nombreux papes, pendant l’ère papale et la Renaissance. Les sources de Viterbo, composées d’eaux volcaniques, coulent à des températures très élevées, et sont indiquées à la fois pour traiter diverses maladies et pour offrir un grand moment de bien-être à quiconque décide d’en profiter. Toutes les installations sont situées à 5 km de la ville, dans le hameau appelé Bagni di Viterbo.

Les thermes des papes à ViterboTerme dei Papi

Les thermes les plus célèbres sont les Bains des Papes, construits à la demande de Nicolas V, au milieu du quinzième siècle. Les thermes sont alimentés par la source de Bullicame, créée, selon la mythologie, par Hercule, qui donnerait naissance aux eaux miraculeuses, en plantant un poteau aux proportions démesurées dans les profondeurs de la terre. Bullicame est censé dériver de bulicante, ou buglicante, qui signifie « eau bouillante ».

Le complexe thermal comprend un hôtel, un spa et une immense piscine alimentée directement par la source mythologique. La grotte naturelle, avec sa cascade d’eau thermale, vous fera vivre une expérience de détente absolue.

Le jardin botanique, le jardin secret de Viterbo

Le jardin botanique Angelo Rambelli a été inauguré en 1991 et se trouve près des Terme del Bullicame. Ce jardin secret a été créé grâce à un accord signé en 1985 entre l’université de Tuscia, la ville de Viterbo et l’Opera Pia Patrimoni. Le jardin botanique couvre une superficie de 6 hectares et abrite des collections de plantes et quelques reconstitutions environnementales, compatibles avec les caractéristiques de la zone, caractérisée par de fortes amplitudes thermiques annuelles (min -10°C max 40°C).

La nature calcaire du sol a nécessité un travail précis d’aménagement de la zone, qui a donné vie à un lieu unique où coexistent différents écosystèmes, comme le Désert, où l’on trouve des plantes grasses et succulentes. Toute la structure est traversée par une série de petits lacs et de ruisseaux, ce qui rappelle le système de petits canaux qui alimentaient les réservoirs, reliés à l’eau sulfureuse, pour la macération du lin et du chanvre, du Moyen Âge jusqu’à la fin du XIXe siècle.

Le paradis de Viterbo avec ses belles roses, le maquis méditerranéen, la serre tropicale, l’oasis et l’incroyable variété de plantes est un joyau à découvrir, surtout au printemps. En face du jardin botanique se trouve la piscine Bagnaccio, avec une stèle portant les vers du douzième chant de la Divine Comédie, dans lequel le Poète Suprême parle des eaux sulfureuses de Viterbe.

Villa Lante, le paradis de la Renaissance

À 5 km de Viterbo, à Bagnaia, vous trouverez l’une des plus belles villas d’Italie et du monde : la Villa Lante. Le parc, avec les célèbres Jardins de Bomarzo dans la même province de Viterbe, est un jardin maniériste du XVe siècle et représente l’une des meilleures expressions de l’art du XVIe siècle. Il s’étend sur une superficie de 22 hectares ; toute sa structure suit des règles géométriques précises qui lui confèrent un aspect harmonieux. La villa est traversée par un axe aquatique qui atteint la splendide Fontana dei Mori di Giambalogna (également connue sous le nom de Fontana del Quadrato), considérée comme le point d’appui symbolique de toute la zone.

Les complexes architecturaux de la villa suivent le principe selon lequel la beauté est équilibre et harmonie ; les géométries parfaites des bâtiments jumeaux construits sur ordre du cardinal Gambara expriment l’idée de la suprématie de l’art sur la nature. Œuvre de l’architecte Jacopo Barozzi da Vignola, la villa a été construite à proximité d’une réserve de chasse.

Le lieu est véritablement enchanteur, tant sur le plan architectural (statues, escaliers, fontaines et jeux d’eau) que naturel (jardins soignés parmi les chênes et les platanes et ruisseau naturel).

La Villa Lante continue de nous étonner avec les magnifiques fontaines de Viterbo : la fontaine des géants, une représentation des deux fleuves Arno et Tibre, la fontaine de la chaîne qui symbolise la domination de l’homme sur la nature et la fontaine de Lumini, composée de nombreuses flammes de bougies en argent.

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